Streptococco - Streptococchi

Streptococchi

Assai diffusi in natura, gli streptococchi rappresentano un gruppo eterogeneo di batteri sferici, gram positivi; alcuni di questi, insieme ad altri microorganismi, popolano normalmente le mucose dell'organismo (soprattutto orale, faringea, intestinale e vaginale). StreptococchiAd ogni modo, non tutti gli streptococchi sono batteri commensali: alcune specie sono infatti dotate di un notevole potenziale patogeno (es. S. pneumoniae) e, attaccando l'ospite, possono creare danno. Altre specie streptococciche, in condizioni ad esse favorevoli, possono subire una trasformazione da commensale ad opportunista, penetrare nel torrente circolatorio e, giunte in un organo, scatenare una serie di processi morbosi anche gravi (es. streptococchi viridanti).

Descrizione microbiologica

Streptococco e StafilococcoIn microbiologia, il termine "streptococcus" rimanda al genere a cui appartengono all'incirca una ventina di specie differenti. Gli streptococchi sono batteri gram-positivi rondeggianti, in grado di dividersi lungo il proprio asse; la particolarità di crescere in catenelle o in coppie distingue gli streptococchi dagli stafilococchi.


N.B. Gli stafilococchi, dividendosi lungo gli assi multipli, generano grappoli di cellule.

Anche l'analisi etimologica del termine "streptococcus" suggerisce la particolare disposizione "in coppia" di questi batteri: il termine streptos deriva dal greco "στρεπτος‚", che significa "facilmente piegato", proprio per dare l'idea di una catena che si torce facilmente.
Lo streptococco presenta un diametro variabile da circa 0.5 a 1.25 µm ed è un anaerobio facoltativo, non sporigeno ed immobile (nella maggior parte delle specie). Questi patogeni sono gram positivi, ossidasi negativi e catalsi negativi.
La maggior parte degli streptococchi produce capsule composte da acido ialuronico, una sorta di arma di difesa del batterio, dato che ne ostacola la fagocitosi da parte di macrofagi e neutrofili.

  • L'acido ialuronico è considerato un elemento di virulenza del patogeno, proprio perché ritarda la fagocitosi da parte delle cellule del sistema immunitario.

La parete cellulare è composta da antigeni contraddistinti dalle lettere M (fattore di virulenza dotato di potere immunogeno), R (antigene non coinvolto né nella virulenza, né nell'immunità) e T (marcatore epidemiologico). Nella parete sono inoltre presenti carboidrati gruppo-specifici, peptidoglicani e polisaccaride C. Oltre a quelli appena elencati, tra i fattori di virulenza dello streptococco ricordiamo anche le esotossine (streptolisina O, streptolisina S e tossina eritrogenica) e gli esoenzimi (ialuronidasi, DNAsi, streptochinasi e NADasi).

Classificazione generale

Gli streptococchi possono essere classificati secondo due criteri:

  • comportamento su terreni agar sangue (parametro: capacità emolitica)
  • struttura antigenica (in questo caso, la classificazione è eseguita all'interno del gruppo degli streptococchi beta emolitici)

Gli streptococchi sono stati classificati in tre grandi gruppi, sulla base del loro comportamento su terreni agar-sangue:

  1. STREPTOCOCCHI - ALFA EMOLITICI: in terreni agar sangue, questa classe di streptococchi si dispone in colonie verdi, espressione sia di un'emolisi incompleta sia dell'elaborazione dell'emoglobina (ossidazione del ferro dell'emoglobina → colorazione verdastra). In questo gruppo, gli streptococchi presentano pili di adesione (costituiti da proteina M e ricoperti da acido lipoteicoico) utili per l'ancoraggio alle cellule epiteliali dell'ospite. Tipico esponente di questa categoria è lo pneumococco (S. pneumoniae).
  2. STREPTOCOCCHI-BETA EMOLITICI: coltivati in terreni agar sangue, questi streptococchi si dispongono in colonie circondate da una cromia rosacea: la suddetta colorazione è il risultato della rottura completa dei globuli rossi (es. S. pyogenes)
  3. STREPTOCOCCHI-GAMMA EMOLITICI (detti anche anemolitici): non generano alcuna emolisi (es. enterococco). Il termine "emolitico" riferito al gruppo di questi patogeni viene utilizzato impropriamente.

Emolisi da StreptococchiLa crescita degli streptococchi in terreni agar sangue sembra essere favorita dall'incubazione in atmosfera di CO2 al 10%, e dalla temperatura di 37°C. Solo gli streptococchi di tipo D (analizzati in seguito) richiedono temperature variabili da 15° a 45° C, anche a concentrazioni elevate di Sali (6,5%).

Classificazione strutturale

In funzione della struttura antigenica, gli streptococchi gram positivi possono essere ulteriormente classificati: questa particolare catalogazione è chiamata "classificazione di Lancefield", dal nome della scopritrice. Gli streptococchi sono così classificati in svariati gruppi sierologici sulla base dell'antigene polisaccaridico C di parete cellulare, le cui caratteristiche sono estremamente eterogenee nei diversi tipi di streptococco.


Polisaccaridi C: componenti della parete batterica costituiti da uno scheletro fondamentale legato al peptidoglicano.

I diversi siero-gruppi sono identificati da una lettera dell'alfabeto, cha va dalla A all'H e dalla K alla V (in altri termini, non esiste né il gruppo J né quello I). Gli streptococchi patogeni per l'uomo sono i membri dei siero-gruppi A, B, C, D e G.

Streptococchi d'interesse patologico

In ambito medico, gli streptococchi di maggior interesse patologico sono sicuramente i beta-emolitici di gruppo A e B, implicati in numerose patologie tipicamente infantili:

In tabella sono riportati gli streptococchi più importanti dal punto di vista patologico


Streptococco Caratteristiche generali Malattie veicolate
Streptococcus
pyogenes
Streptococco beta emolitico di gruppo A, coinvolto nella stragrande maggioranza delle infezioni streptococciche nell'uomo Faringite, febbre reumatica acuta, fascite necrotizzante, glomerulo nefrite, impetigine, scarlattina
Streptococcus
agalactiae
Streptococco beta emolitico di gruppo B Batteriemia sistemica (rara), meningite e sepsi nei neonati e negli anziani
Enterococcus
faecalis
Streptococco non emolitico di gruppo D Ascesso addominale, endocardite, batteriemia, infezione delle vie urinarie, meningite
Streptococcus
pneumoniae
Streptococco alfa emolitico Artrite settica, batteriemia, endocardite, meningite, osteomielite, polmonite, setticemia
Streptococchi
viridanti
Streptococco alfa emolitico Ascessi, carie dentarie, endocardite

Il prossimo articolo sarà dedicato alla descrizione dettagliata degli streptococchi appartenenti alla categoria dei beta-emolitici.


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